Zambia’s presidential election – a reflection on the power of silence

Following the September 20th presidential and pegislative elections, Michael Sata (a.k.a. King Cobra) has become the new Zambian President (here’s his inauguration speech, delivered on Friday 23rd). Sata’s victory, standing on the opposition party ticket of the the Patriotic Front (PF), constituted a surprise to most observers (although not all) who had predicted that the incumbent Rupiah Banda of the MMD would benefit from the “uneven playing field” that characterises the country’s electoral process.

In reflecting on the reasons why the PF was able to ovecome the challenges that stood ahead of them, Jack Hogan writes on the African Arguments website:

One slogan more than any other has dominated Zambia’s 2011 elections, the PF’s ‘Don’t Kubeba!’, or  ‘Don’t Tell!’. It lies at the heart of the PF’s seemingly successful campaign to negate the benefits of incumbency enjoyed by the MMD. It appeared on posters, on the lips of cadres and at rallies. Dandy Krazy’s ‘Donch Kubeba’ (with appropriate shushing dance move) has been one of the most popular tunes heard out and about during the last two months. In essence, it encouraged voters to take the chitenge, maize meal, oil, or even bribes offered by the government, even attend the rallies, but not feel they couldn’t vote against them anyway. As a way of upholding the secrecy of the ballot, and running a campaign against an opponent with resources far in excess of your own, it is a risky, but clever strategy. Indeed, the EU Observer Mission stated that unequal access to resources meant a “level playing field” was distinctly lacking during campaigning. Despite this, it appears “Dont Kubeba!” paid off. (Emphasis added)

This strategy was not only extremely intelligent, but also contains an important reflection, in my view. These are times dominated by new Information and Communications Technologies (ICTs), from mobile phones to social networks. Tools we all (including myself) praise as a powerful way to bring social change, or at least help to create alternative narratives and mobilisation opportunities. More information, and the ability to share and communicate this, will help to bring political transformation. And yet, in the Zambian case it has been precisely the opposite strategy, one of silence, which has unleashed the power of the Zambian people in voting for a change of government (something possibilitated also by Banda’s acceptance of defeat, something that unfortunately cannot be taken for granted in other African cases). In an era of abundant information and a myriad of communication channels, it has been a strategy built deliberately on remaining silent, that has proved successful in bringing about political change. Something to relfect on, I think.

But before that, have a listen to “Donch Kubeba”, which is also a great song and a prime example of “kombi music” (it was my girlfriend who came up with this label, to refer to the music commonly heard on Southern Africa’s public transport system). Enjoy!

South Sudan – Africa’s newest country

Just over a week ago, the Republic of South Sudan (ROSS) officially became independent. Thousands of people went out on the streets to celebrate this historic moment.

A man waves South Sudan's national flag as he attends the Independence Day celebrations in the capital Juba, July 9, 2011. (Thomas Mukoya/Reuters)

Click on the image to see the full gallery of the celebrations.

Yet, independence is only the beginning of a new era for south Sudan, one full of hope, but also important challenges. Last Friday, EurActiv published an op-ed I wrote wondering about these challenges, and more specifically how European foreign policy could help the new nation overcome these. You can read it here (also copied after the jump). Sigue leyendo

Artículo en Público sobre la cumbre de la UA en Malabo

Ayer salió en el diario Público el artículo que mi compañera de FRIDE Cristina Barrios y yo escribimos sobre la 17ª Cumbre de la Unión Africana (UA) que da comienzo hoy en Malabo (Guinea Ecuatorial):

El amigo guineano

Ciudad Sipopo es un complejo hotelero de 52 villas presidenciales con jacuzzi, sauna, campos de golf y playa privada a tan sólo 15 minutos por autopista de Malabo. No es un anuncio de una agencia de viajes, sino las instalaciones recién inauguradas para la celebración mañana de la 17ª cumbre de la Unión Africana (UA), que este año tiene lugar en Guinea Ecuatorial, país que ostenta la presidencia de turno. Unas instalaciones, por supuesto, fuera del alcance de la mayoría de ecuatoguineanos, hasta el punto de que algunos vecinos del complejo han sido reubicados e incluso arrestados para evitar posibles manifestaciones. Desde hace años, la UA intenta hacerse valer en la escena internacional, pero la celebración por todo lo alto de esta cumbre y su fracaso en resolver los abusos de Mugabe en Zimbabue, Gbagbo en Costa de Marfil y Gadafi en Libia siguen atascando a esta institución entre la irrelevancia y la connivencia con los líderes dictatoriales de estos países.

El artículo completo puede leerse en el blog Dominio Público

“It’s not only about Libya” – article for EurActiv

Below I re-post an article about current protests and instability across Africa, and what ought to be the EU response. The original article can be found here

It’s not only about Libya

As oil-rich Libya moves dangerously towards full civil war and all eyes continue to focus on the north of Africa, the question of how events on the shores of the Mediterranean relate to other political processes and crises across Africa should not be completely overlooked.

In fact, throughout last month, protests took place in numerous African countries up the Nile, from Gabon to Cameroon and Djibouti. In Senegal a man set himself on fire in an attempt to emulate Mohammed Bouazizi in Tunisia.

In Sudan, new protests have been called for this month after the first demonstrations were violently dispersed by security forces. In Ethiopia and Zimbabwe, regimes have acted pre-emptively to avoid confrontation, including the arrest of 46 people in Harare for watching videos on events in Egypt and Tunisia.

In Uganda, demonstrations have been banned following the 18 February presidential elections, with President Yoweri Museveni declaring there would be ‘no Egyptian-like movement’ in the country after opposition candidates announced plans for nationwide protests after alleging that the elections were rigged.

But it is unlikely that massive revolts will really spread south and that an unstoppable ‘freedom virus’ triggering democratic transitions will affect the rest of Africa.

First, as violence takes hold of Libya, potential protesters seeking bloodless overthrows are starting to think twice. Second, many countries further south are less urbanised, have higher illiteracy levels and less access to the Internet and media.

Most significantly, however, in sub-Saharan Africa most countries have ‘hybrid’ regimes, where powerful patronage is commonplace and opposition or civil society is weak. Many countries abandoned single-party authoritarianism in the early 1990s and now do have a formal multi-party system, and so in a way justifying demands for democratic reform is not so straightforward.

But this does not mean that there will be less instability throughout the continent. Given Muammar Gadaffi’s numerous connections with many African states, his fall in Libya could further destabilise many poor African countries and the African Union itself.

In planning for this scenario, it is critical for the European Union and the rest of the international community to keep engaged in Africa. However, the disappointing outcome of the last Africa-EU Summit held in Tripoli at the end of 2010 suggests that the EU’s channel for its relations with the continent – the EU-Africa Joint Strategy – is still ‘stuck’ in the paper phase (except for some peace and security elements).

Libya contributes a significant portion of the African Union’s operational budgets and also helps many states to pay their own membership fees.

If the country’s contribution were to diminish greatly, the EU should be ready to provide the funds necessary to maintain AU peacekeeping in countries such as Somalia, where progress against the Islamist insurgent group al-Shabaab has been reported, and Sudan, where violence is rapidly increasing in North-South border regions.

But most importantly, the EU should not neglect the situation in Côte d’Ivoire, where failure to resolve the post-election stalemate is pushing the country towards civil war.

Already 40,000 refugees have crossed into Liberia as the economic and security situation worsens. Also, recent clashes between the pro-Gbagbo and pro-Ouattara armies in the west of the country, as well as reports of a possible violation of the arms embargo, call for greater international engagement to prevent an escalation of violence.

In Guinea-Bissau and Zimbabwe, long-standing political stalemates are entering a critical few months too, and 2011 could also see instability in countries like Cameroon, Chad and Nigeria, all of which have forthcoming electoral processes.

The EU should move beyond continent-wide schemes when dealing with crises. Given the complex nature of most conflicts and the need for rapid reactions, it would be wise to complement existing agreements with somewhat ad-hoc arrangements on a case-by-case basis.

The European Union needs to learn to respond in an agile and firm manner. While the long-term objective should be to deepen economic cooperation, politics is unlikely to go away any time soon in EU-Africa relations.

In this respect, the common thread running through all European policies from Brussels and member states should be a firmer stance on human rights: from the most blatant cases (Equatorial Guinea) to those with a strategic importance (Morocco).

This commitment should be accompanied by a varied political tool-box that favours fast and effective action. It is important to establish dialogue with regional bodies and key states (South Africa, Nigeria, Kenya or Angola) and to balance sanctions and engagement with complicated partners.

In the long term, it is crucial to support civil society across the continent, defending media freedom and helping civic organisations, and backing also new forms of citizen mobilisation, advocacy and monitoring, which are becoming more and more prominent throughout Africa.

Sobre un salto (y la falta de pasos)

Un sub-género de los comentarios políticos que ha aparecido durante el último par de años – básicamente desde el comienzo de la crisis económica – es el de “Europa – y especialmente España – están decayendo en su posición internacional, y a una velocidad más rápida de lo que se puede imaginar“. Como imagen simbólica de dicha corriente de pensamiento podría elegirse la siguiente noticia de hace unas semanas:

Primer inmigrante que intenta saltar la valla hacia Marruecos

Desde que en 1992 empezó con fuerza la inmigración irregular en la Ciudad Autónoma de Ceuta no se había dado un caso parecido. Por primera vez, un inmigrante ha sido descubierto cuando intentaba saltar desde Ceuta la valla a Marruecos para volver a su país de origen: Mali.

El curioso suceso, que ha llamado la atención de la Guardia Civil, se produjo en la madrugada del pasado domingo cuando los agentes del instituto armado comprobaron que había saltado una de las alarmas del paso fronterizo.

Como es habitual en este caso, según han informado fuentes de la Guardia Civil, las patrullas acudieron al lugar indicado de los 8,2 kilómetros de perímetro fronterizo terrestre que separan Ceuta de Marruecos.

En principio, los agentes pensaron que se trataba de un servicio rutinario para rechazar a inmigrantes subsaharianos que pretendían entrar desde Marruecos, pero al llegar a la zona se toparon con un caso inédito: un inmigrante trataba de saltar desde Ceuta a Marruecos.

El inmigrante, llamado Omar Chuick, natural de Mali, manifestó a los dos guardias civiles que llevaba cuatro años en Ceuta y que ante la imposibilidad de viajar hasta la península optó por deshacer el camino andado y que pretendía volver a su país de origen a través de Marruecos.

Más allá de lo anécdotico de sucesos como estos, está claro que en Europa – y España – nos enfrentamos a una situación que parece superarnos. No es ya sólo la crisis económica, y sus consecuencias; más recientemente, los sucesos en el norte de África han vuelto a poner de relevancia los límites de la actuación europea, y española. En el caso español, la desacertada respuesta a los sucesos de Túnez, Egipto y ahora Libia denunciada por diversos analistas, ha coincidido en el tiempo con un nuevo, pero igualmente bochornoso, viaje de nuestras autoridades a Guinea Ecuatorial. En este caso fue el Presidente del Congreso – José Bono – el que lideró la comitiva, y el que se dirigió a Obiang con la la vergonzosa frase de que “Es muchísimo más lo que nos une que lo que nos separa“. No sé en quién piensa Bono entonces cuando lee que el hijo de Obiang encargó un yate (finalmente no comprado) valorado en 288 millones de euros – tres veces el presupuesto combinado de educación y sanidad del país. Lo único positivo de la visita es que gracias a ella – y a activistas como Juan Tomás Ávila – Guinea vuelve a tener algo de espacio en los medios.
Una falta de liderazgo – y de honestidad – vergonzante y sintomática de los problemas de nuestra sociedad, como señaló certeramente Josep Ramoneda la semana pasada con motivo del 23-F y los sucesos en el Mediterráneo:

Choca con la más elemental sensibilidad democrática que un Gobierno que despliega tanta energía en la conmemoración de uno de los momentos más delicados de la transición no tenga otra actitud que el silencio más espeso y la espera más patética -tenemos una ministra de Asuntos Exteriores que nunca se define porque siempre le falta alguna información- ante lo que está aconteciendo en el norte de África. (…)
España, como Europa, se está comportando como una democracia gastada, paranoica e hipocondríaca, que ha perdido la capacidad de establecer empatía con los que luchan por la libertad y de ejercer cualquier papel de orientación y de apoyo en los procesos. (…)
La reacción de España -y de Europa- pone de manifiesto el estado de deterioro de nuestra democracia. Estos ciudadanos -tantas veces vistos desde aquí despreciativamente como parias- nos ponen en evidencia al luchar por la democracia cuando nuestra democracia se desdibuja día a día. Los gobernantes no se dan cuenta del malestar profundo que recorre España y Europa. No es casualidad que en Francia un panfleto de un nonagenario que invita a los franceses a la indignación haya vendido más de un millón de ejemplares. Algún día este profundo malestar despertará. Quizá entonces los Gobiernos europeos entiendan el ridículo que están haciendo ahora. Tengo para mí que la última estación de la revolución de las redes sociales será Europa.

‘La unión africana se aleja de la democracia’ – artículo para FP en español

Re-posteo el artículo escrito originalmente para FP en Español, y que puede leerse en su versión original aquí


Febrero 2011

El rumor que corría por la twittersfera mientras la reciente cumbre de la Unión Africana estaba en todo su apogeo era que el panel seleccionado para mediar en la crisis de Costa de Marfil iba a incluir a Robert Mugabe. Que surgiera una historia así –y que se le diera credibilidad– da testimonio de la pobre imagen que los ciudadanos y los analistas de África tienen de esta institución continental.

El presidente Mugabe nunca llegó a formar parte del panel, pero la cumbre de la UA terminó no obstante con varias decisiones importantes. Éstas incluían el cambio de actitud respecto a Costa de Marfil –de exigir la renuncia de Gbagbo a buscar un fin negociado a la crisis (léase acuerdo de reparto de poder estilo Zimbabue)– ; la elección de Teodoro Obiang, de Guinea Ecuatorial, como presidente de la UA; y el respaldo al llamamiento de Kenia para aplazar el procesamiento del Tribunal Penal Internacional contra seis altos oficiales implicados en la violencia que siguió a las elecciones de 2008 en el país.

No es probable que ninguna de estas decisiones contribuya a reforzar la imagen de la institución en el continente o fuera de él. Responden en parte a la dinámica interna de la UA y en parte al contexto internacional, pero el mensaje parece inequívoco: África rechaza las interferencias externas en sus asuntos. Al elegir a Obiang como presidente, no está tomando ninguna dirección nueva; simplemente se adhiere al antiguo principio de no interferencia. Obiang es el líder de una nación soberana (que ha gobernado con mano de hierro durante más de tres décadas) y por lo tanto está cualificado para dirigir este órgano continental –como lo hizo Muammar el Gadafi, hace dos años– sin importar las protestas que esto pueda provocar.

Al respaldar el llamamiento de Kenia al Consejo de Seguridad de la ONU para que se produzca una suspensión de un año de los casos del Tribunal Penal Internacional contra “los seis de Ocampo”, la UA está enviando un mensaje más potente, pero que no carece de cierto fondo de legitimidad. Desde su puesta en marcha en 2002, el TPI sólo ha aceptado casos africanos –y numerosos episodios de violencia en el continente han venido seguidos de la declaración por parte de la acusación de “estar siguiendo de cerca los acontecimientos”. Para muchos esto ha convertido al TPI en el “tribunal de Europa para África”, e incluso remontándonos a 2008 algunos ya expresaron la necesidad de que el próximo caso del tribunal no proviniera de África. Esta dinámica, sin embargo, ha continuado y el resentimiento contra sus acciones ha ido creciendo.

Quizá la consecuencia más interesante de la cumbre de la UA, no obstante, es el giro en la postura sobre Costa de Marfil. En diciembre de 2010, la posición de la UA se mantenía con firmeza (aunque se expresara discretamente) en la misma línea de las de la Comunidad Económica de Estados de África Occidental (ECOWAS, en sus siglas en inglés), la Unión Europea y la ONU, declarando a Alasane Ouattara como legítimo vencedor y haciendo un llamamiento para que Gbagbo renunciara al poder. A medida que la confrontación política se dilataba en el tiempo, las soluciones que parecen más probables han ido cambiando –la opción de una rápida intervención militar ha dejado paso a un juego de la espera más prolongado– y también lo ha hecho el enfoque del conflicto (gracias en parte a una campaña diplomática bien orquestada desde el bando de Gbagbo) que es presentado ahora como un caso de intromisión internacional en las cuestiones africanas –un argumento que se ha reforzado con la reciente visita de Nicolas Sarkozy en Addis Abeba.

Las dinámicas internas de la UA han tenido su papel en el cambio de postura continental, en particular el que Angola –un país de creciente importancia en la región y uno de los más firmes partidarios de Gbagbo– haya visto como su posición era apoyada por otros pesos pesados como Suráfrica, Ghana y Uganda. En el otro bando, Nigeria ha mantenido su llamamiento para que Gbagbo dimitiera. Una lectura interna de la decisión subraya el argumento, planteado muchas veces antes, de la necesidad de que el eje Nigeria-Suráfrica funcione si se pretende que la UA desarrolle todo su potencial.

La nueva posición de la Unión Africana reafirma el rechazo del continente a las interferencias externas y la naturaleza sacrosanta del Estado soberano (lo que podríamos decir que es ahora más importante que nunca, en previsión de que los vientos de revolución que soplan en el norte del continente emprendan rumbo hacia el sur). Que la única manera que la UA pueda encontrar de enfatizar su papel y la posición del continente en el mundo sea renunciar a apoyar reformas democráticas es una prueba no sólo de los límites de los actuales dirigentes africanos, sino también de la necesidad de fortalecer la relación entre la comunidad internacional y el continente.

‘African Union moves away from democracy’ – article for Spanish FP magazine

I’m re-posting a column written originally for the spanish version of FP magazine,and which can be found on its original form here

African Union moves away from democracy

February 2011

The rumour on the twittersphere on the Sunday in which the African Union summit was in full swing was that the panel selected to mediate on the Côte d’Ivoire crisis was to include Robert Mugabe. That such story emerged – and it was given credibility – stands as testimony of the low image which African citizens and commentators have of the continental institution. Mugabe never made it to the panel, but the AU summit ended nonetheless with a number of significant decisions. These included the change of stance on Côte d’Ivoire – from calling for Gbagbo to step down to seeking a negotiated end to the crisis (read “power-sharing agreement á la Zimbabwe”) – ; the election of Equatorial Guinea’s Teodoro Obiang as AU president; and backing Kenya’s call to defer the International Criminal Court indictments against six top officials involved in the country’s post-electoral violence in 2008.

Neither of these decisions is likely to boost the institution’s image on the continent or within the international community. These decisions partly respond to internal AU dynamics and partly to the international context, but the message appears unequivocal: Africa rejects external interferences on its own affairs. In choosing Obiang as president the AU is not making any new move; it simply adheres to the long-standing principle of non-interference. Obiang is president of a sovereign nation (which he’s ruled and with an iron fist for over three decades) and therefore qualified to lead the continental body – like Muammar al-Qaddafi did two years ago – regardless of the outcry this may cause.

In backing Kenya’s call to the UN Security Council for a one-year suspension of the ICC cases against the “Ocampo’s six”, the AU is sending a stronger message, but one not without certain legitimate resonance. Since coming into being in 2002 the ICC has only accepted African cases – and numerous episodes of violence on the continent have been followed by the prosecutor declaration of “being monitoring events closely”. This has, for many, turned the ICC into “Europe’s court for Africa”, and as far back as 2008 some voiced the need for the next court case to be non-African. The dynamics have continued however, and resentment towards the court’s actions is growing.

Perhaps the most interesting outcome of the AU summit however, is the volte-face on Côte d’Ivoire. Back in December the AU’s position was firmly (albeit quietly voiced) in line with ECOWAS, the EU and the UN in declaring Alasane Ouattara the legitimate winner and calling for Gbagbo to step down. As the post-electoral confrontation has dragged over time, the likely solutions have changed – the option of a swift military intervention has given way to a longer waiting game – and so has the framing of the conflict (thanks partly to a well-orchestrated diplomatic campaign by Gbagbo’s camp) which is now portrayed as a case of international meddling on African affairs – an argument unintentionally boosted by Sarkozy’s presence in Addis Ababa over the weekend.

Intra-AU dynamics have been at play in changing the continental position, most notably as Angola – a country with growing regional importance and one of Gbagbos’s firmest backers – has seen its position supported by other heavy-weights like South Africa, Ghana and Uganda. On the other camp, Nigeria has continued to maintain its call for Gbagbo to step down. An internal reading of the decision drives home the point, made many times before, of the need for the Nigeria-South Africa axis to work if the AU is to realise its full potential. Towards the rest of the world, the African Union’s new position reasserts the continent’s rejection of external interference and the sacrosanct nature of state sovereignty (playing devil’s advocate, we could say now more important than ever, in prevision of the revolution winds blowing on the north of the continent turning southwards…). That the only way the AU can find to emphasise its role and the continent’s position in the world is by waving on its support for democratic reform is testimony not only to the limits of the current African leadership, but also of the work still needed in strengthening the relationship between the international community and the continent.