Introducing…Amil Shivji

Tired of everyone – including some rather awkward choices – attempting to rebrand, write about, speak for Africa(ns)? If so, here’s an antidote:

Word on the street: is an independent project started by Amil Shivji that puts the spotlight on Tanzanian citizens and their opinions on everyday issues. It is a weekly series that offers us an insight into what the common Tanzanian citizen has to say.

On this (the second) episode, Demere Kitunga, a publisher at Soma Book Cafe talks about what 50 years of independence means to her and where Tanzania is now.

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Tanzania’s 50th anniversary of independence today!

1960 was the year of Africa, and so, last year we saw plenty of African countries “turning 50″. However by no means all countries became independent then; for some like South Africa, it took as long as 1994 to attain majority rule (and of course South Sudan has become Africa’s newest country only this summer).

And so, 9th December 1961 was the time for Tanganyika – as the territory was known back then (it became Tanzania following the union of the mainland and Zanzibar in 1964). The country became independent under the leadership of one of the most inspiring leaders of independent Africa: Julius Kambarage Nyerere, (“Mwalimu”), who developed the concept of ujamaa, and was one of the very, very few PAfrican Presidents to abandon power willingly. Sigue leyendo

A stark and terrible reminder of why development is important

Often debates about international development (especially among practitioners) swiftly turn towards the shortcomings of the development system, the huge challenges ahead, and the question of whether it all matters. Among this talk, it is often forgotten that the ultimate purpose of development is to improve the lives of people.
Two terrible pieces of news coming from East Africa this weekend have provided a stark reminder that, very often, more development means not only better quality of life, but also more safety for the population and less likelyhood of things like this happenning:

Zanzibar ferry death toll could rise sharply: VP

Photo Reuters: Beatrice Spadacini


The death toll from Tanzania’s ferry disaster could significantly rise after it emerged there were more than 1,000 passengers aboard the vessel when it capsized last week, a senior Zanzibar official said on Monday.

Initial reports suggested the MV Spice Islander was carrying 800 people, well above the ferry’s 600 passenger capacity, when it sank in the east African nation’s worst maritime disaster for 15 years.

“We are expecting some more bodies between now, tomorrow or the day after. We managed to recover 197 bodies, but because the ship took more than 1,000 people, we expect more bodies,” Zanzibar’s second vice-president, Seif Ali Iddi, told Reuters.

More than 600 passengers were rescued from the ferry and the vice president of the semi-autonomous archipelago said he does not expect any more survivors to be found.

and

Kenyan police find 75 bodies in slum fire

Photo: REUTERS/via Reuters TV


At least 75 bodies have been recovered after petrol that had spilled into an open sewer caught fire and sent a wave of flame through a densely populated slum in the Kenyan capital, police said on Monday.

Kenyan media said more than 100 people were burnt to death and a similar number were taken to hospital. Police said it was proving difficult to establish the exact number of dead among the charred remains.

Residents said petrol spilled from a fuel depot owned by the Kenya Pipeline Company (KPC) and ran into a sewage dyke that runs under the slum, known as Sinai. The petrol ignited, causing an inferno.

Two incidents which – at least in Spain – have got almost no media attention despite the terrible loss of lives (at least 320 people), proving again how cheap African lives have become in the present world, and which could have been easily prevented if safety measures and quality controls had been in place. Something that requires economic and political development, and more accountability to those responsible for this.

¿Una nueva “pelea por África”?

La BBC anunciaba ayer que Corea del Sur había firmado un acuerdo con el gobierno de Tanzania para la adquisión de 1000 km2 de terreno cultivable – la mitad de los cuales se destinaría a campesinos locales y la otra mitad para la producción y exportación al país asiático de productos alimentarios ya procesados – en su mayoría aceites. Aunque el Ministro de Agricultura de Tanzania ha desmentido hoy la noticia, es sin embargo importante reflexionar sobre este tipo de acuerdos, que reflejan la aparición de nuevos procesos en el panorama económico y alimentario mundial.

Durante los últimos dos años han ido aumentando las noticias de compra, por parte de países como China, Arabia Saudí, Kuwait o Corea del Sur, de grandes superficies de terreno cultivable en diversas partes de África. Este nuevo desarrollo – calificado ya como un nuevo “land grab”  ,apropiación de tierras, y denunciado por organizaciones como Grain – responde a la necesidad de estos países de asegurar su abastecimiento de alimentos, y de hacerlo al menor precio posible (de hecho este fenómeno comenzó en 2008, a raíz del aumento de precio de los alimentos básicos – sobre todo arroz – en el mercado mundial). Haciendo uso de su mayor potencial económico, estos países han comenzado pues a adquirir o arrendar por períodos de hasta 100 años, grandes superficies de terrenos fértiles en países que aunque disponen de terreno, no tienen garantizada su “seguridad alimentaria”.

landgrab

Uno de los acuerdos más importantes – tanto en superficie como en las consecuencias políticas – fue el firmado a finales del pasado año entre el Gobierno de Madagascar y la compañía surcoreana Daewoo. Este acuerdo, por el cual 1.300.000 hectáreas, la mitad de la superficie cultivable de la isla africana, pasaban a manos extranjeras desató  numerosas protestas – tanto dentro como fuera del país y fue, según algunos comentaristas, uno de los motivos que llevó a la violenta caída del gobierno de Madagascar a principios de año. Este acuerdo – suspendido por el nuevo gobierno sin embargo – es sin embargo sólo el más visible de numerosos acuerdos firmados por gobiernos africanos con economías emergentes.

Los problemas que pueden conllevar estos acuerdos están claros. Primero, existe un claro riesgo de aumento del hambre en estos países por la falta de alimentos producidos en el país y la incapacidad de comprarlos en el mercado mundial si los precios continúan en ascenso. De hecho esta semana se anunciaba de forma oficial que por primera vez el número de personas que pasa hambre en el mundo pasa de los 1.000 millones , al mismo tiempo que la ONU avisaba del riesgo de hambruna en el Cuerno de África, tras dos años de sequía. Además de la posible falta de alimentos, estos acuerdos buscan una producción intensiva, algo que puede resultar en un uso excesivo de los recursos hidrícos y una posible sobre-explotación del terreno, además de la contaminación generada por el gran uso de pesticidas.

Explotación agrícola en Kenya (pincha en la foto para ir a un reportaje sobre el tema en El País

Explotación agrícola en Kenya (pincha en la foto para ir a un reportaje sobre el tema en El País

Todo esto apunta pues a que las desigualdades económicas pueden traducirse – si no se realiza un esfuerzo para investigar las condiciones en las que distintos países compran tierras en otros más pobres, y en los que la propiedad de la tierra es un tema muy complicado – en una nueva colonización. Es por tanto necesario un compromiso internacional que investigue si existen posibles ventajas en estos acuerdos (por ejempo en la inversión de capital) para los países más débiles, y cual es la mejor manera de asegurar que los que más los necesitas no son de nuevo despojados de sus recursos.